Expériences de mort imminente et CO2

« Proche de la mort? C’est un gaz », s’est exclamé un titre du Daily Express. Selon le journal, une étude a montré que les expériences de mort imminente, telles que «voir la vie s’éclairer sous les yeux» ou «ressentir de la joie et de la paix», peuvent être liées aux niveaux de dioxyde de carbone (CO2). Selon le Daily Mail, les chercheurs pensent que le CO2 peut altérer l’équilibre chimique du cerveau et l’amener à voir des lumières, des tunnels ou des morts.

Cette histoire de nouvelles est basée sur une petite étude d’observation des expériences de mort imminente de personnes ayant survécu à une crise cardiaque. Les chercheurs ont constaté que ceux-ci semblaient être liés à la concentration de CO2 dans l’air expiré des patients et aux niveaux de CO2 et de potassium dans leur sang.

Cette faiblesse principale de cette étude est que ses conclusions sont basées sur les expériences de 11 personnes. En tant que tel, les résultats doivent être interprétés avec prudence. Les implications de ces résultats ne sont pas claires et les résultats devront être répétés dans des études plus vastes et plus rigoureuses. Pour l’instant, les expériences de mort imminente restent un phénomène inexpliqué.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par le Dr Zalika Klemenc-Ketis et ses collègues de l’Université de Maribor en Slovénie. On ne sait pas qui a financé la recherche. L’étude a été publiée en ligne dans le journal médical critique Critical Care.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Les auteurs disent que jusqu’à 23% des personnes qui survivent à un arrêt cardiaque rapportent des expériences de mort imminente, mais les mécanismes qui les sous-tendent sont peu expliqués. Dans cette étude, ils ont étudié les effets de divers produits chimiques et gaz corporels sur la survenue d’expériences de mort imminente.

Les auteurs disent que leur étude était une étude observationnelle prospective. Ils décrivent les expériences de 52 personnes ayant eu une crise cardiaque en dehors de l’hôpital et qui ont été admises dans les unités de soins intensifs dans l’un des trois principaux hôpitaux entre janvier 2008 et la fin juin 2009. Les chercheurs se sont appuyés sur les données rapportées par les patients sur leurs expériences d’une crise cardiaque et sur les dossiers médicaux conservés pendant la période de réanimation et d’admission précoce. Il n’est pas possible de savoir à quel moment, par rapport à l’expérience de mort imminente, les mesures ont été prises (l’étude ne peut prouver la causalité).

Qu’est-ce que la recherche implique?

Pour pouvoir être inclus dans l’étude, les participants devaient être âgés de plus de 18 ans, définis comme cliniquement morts lors de leur admission à l’hôpital (la respiration et le débit cardiaque effectif s’étaient arrêtés) et avaient une faible activité cérébrale. Ils ont été approchés pendant leur séjour à l’hôpital et ont demandé à remplir un questionnaire de 16 items sur leur expérience de mort imminente. Le questionnaire semble avoir été conçu spécifiquement pour cette étude et a étudié différents aspects de l’expérience de la mort imminente de la personne, y compris les aspects cognitifs, émotionnels, paranormaux et transcendantaux (non naturels). Il a attribué un score global de l’expérience de 0 à 32. Les chercheurs ont défini une expérience de mort imminente comme ayant un score de sept ou plus.

Diverses autres variables ont également été évaluées, notamment l’âge, le sexe, l’éducation, la religion, les expériences antérieures de mort imminente et la peur qu’avait le participant de mourir avant et après la crise cardiaque. D’autres détails pertinents ont été obtenus à partir des dossiers des patients. Il s’agit notamment du délai avant la réanimation, du délai de retour, des médicaments reçus, du petCO2 (mesure du CO2 dans l’air expiré) et de la quantité de CO2, d’O2 et de sodium et de potassium prélevés dans les cinq premières minutes d’admission.

Les chercheurs ont utilisé des statistiques simples pour comparer les différentes mesures entre les personnes classées comme ayant eu une expérience de mort imminente (un score supérieur à sept) et celles qui n’en avaient pas. Ils ont ensuite effectué une modélisation de régression, en ajoutant certaines des autres variables qu’ils ont mesurées, telles que l’âge et la religion, pour voir si elles expliquaient certaines de leurs conclusions.

Quels ont été les résultats de base?

Onze des 52 patients ont eu une expérience de mort imminente. Les patients avec des niveaux plus élevés de CO2 dans leur air expiré et dans leur sang ont eu plus d’expériences de mort imminente. Les niveaux de potassium et de CO2 dans le sang étaient également liés au score sur l’échelle de l’expérience de mort imminente.

Il n’y avait aucun lien entre la survenance d’expériences de mort imminente et le sexe, l’âge, l’éducation, la religion, la peur de la mort, le temps de réanimation, les médicaments utilisés pendant la réanimation et le taux de sodium dans le sang. Cependant, les patients qui avaient eu des expériences de mort imminente étaient plus susceptibles de les avoir eu à cette occasion.

Les chercheurs ont ensuite utilisé la modélisation de régression sur leurs résultats. Cela impliquait de mettre toutes les variables significatives dans un modèle afin qu’elles puissent dire lesquelles d’elles indépendamment (c’est-à-dire après ajustement pour les autres) prédisaient le nombre d’expériences de mort imminente ou le score sur l’échelle. Le modèle a montré qu’un niveau plus élevé de petCO2 était un facteur de risque indépendant pour le nombre d’expériences de mort imminente et pour le score sur l’échelle d’expérience de mort imminente. Les niveaux de potassium sanguin et les expériences antérieures de mort imminente étaient également liés de façon indépendante au score sur l’échelle.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que des niveaux plus élevés de CO2 dans l’air expiré et des niveaux plus élevés de CO2 dans le sang artériel «se sont révélés importants dans la provocation d’expériences de mort imminente». Ils disent que des niveaux plus élevés de potassium dans le sang peuvent également être importants.

Conclusion

Cette petite étude observationnelle a trouvé une association entre le potassium sanguin et les niveaux de CO2 (dans l’air expiré et le sang) et la survenue d’expériences de mort imminente. Les chercheurs eux-mêmes soulignent certaines faiblesses de leur étude et disent que les résultats doivent être interprétés avec prudence et que des recherches supplémentaires sont nécessaires.

La plus grande limite ici est la taille de l’échantillon, puisque seulement 11 personnes dans l’échantillon total de 52 ont eu une expérience de mort imminente. Toute conclusion basée sur des analyses de tailles d’échantillons aussi petites doit être interprétée avec prudence. Une autre limitation importante est le fait que l’étude ne peut pas établir la relation temporelle entre les expériences de CO2 et de mort imminente, et ne peut donc fournir une preuve concluante qu’elle «provoque» des expériences de mort imminente.