Facebook et les changements du cerveau

« Les utilisateurs de Facebook avec plus d’amis ont de plus grandes sections de cerveaux », a rapporté le Daily Mirror. Le journal a déclaré que l’étude qui a fait la découverte n’a pas révélé « si avoir plus d’amis virtuels fait croître les régions, ou si ces gens sont naturellement » câblés « pour faire plus de liens avec les autres ».

Ce rapport est basé sur une recherche qui a examiné les associations entre la taille du réseau social en ligne d’une personne, la taille de leurs groupes sociaux du monde réel et la structure des régions de leur cerveau. Une association a été trouvée entre avoir plus de contacts Facebook, un plus grand nombre de contacts sociaux dans le monde réel et la quantité de matière grise dans les zones du cerveau associées à la perception sociale et à la mémoire.

Cette étude a mesuré la taille du réseau des participants et la structure du cerveau en même temps. En tant que tel, il est incapable de nous dire s’il existe une relation causale entre les deux facteurs; c’est-à-dire que le fait d’avoir des réseaux sociaux plus grands a fait croître cette partie du cerveau ou inversement, ou bien si un autre facteur les a provoqués tous les deux.

L’étude n’a aucune implication pratique immédiate dans la vie quotidienne. En particulier, il n’a pas montré que le réseautage social avait un effet spécifique sur l’intelligence, la capacité sociale ou toute autre capacité cognitive, psychologique ou émotionnelle.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs du University College London; Barts et l’école de médecine et de dentisterie de Londres et l’université d’Aarhus au Danemark. Il a été soutenu par le Wellcome Trust; la Société japonaise pour la promotion de la science; la Fondation nationale de recherche danoise; le Conseil danois de la recherche pour la culture et la communication et le projet MindBridge de l’Union européenne.

Il a été publié dans la revue revue de la Royal Society of Biological Science.

Les médias ont généralement rapporté cette étude avec précision. Le Daily Mirror et la BBC ont souligné à juste titre que l’étude ne pouvait qu’évaluer un lien entre le site Web et les structures cérébrales et non évaluer la cause et l’effet. Le Daily Mail, cependant, a rapporté que «les scintigraphies cérébrales ont montré qu’il augmentait la taille de l’amygdale», ce qui n’est pas correct car l’étude n’a pas été conçue pour trouver une relation causale entre les deux.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Cette étude transversale visait à déterminer si les régions du cerveau étaient associées à la taille du réseau social en ligne d’une personne. La théorie des chercheurs était que la taille du réseau d’amis Facebook d’une personne serait reflétée dans la structure des régions du cerveau impliquées dans le comportement social. Ils ont également pensé que la taille du réseau en ligne d’une personne pourrait être associée à la taille de son réseau réel.

Une étude transversale mesure deux variables à un moment donné. Il peut décrire les associations entre ces variables mais ne peut pas trouver la relation causale entre elles. Ainsi, cette étude peut décrire les liens entre la taille du réseau et la structure cérébrale mais ne peut pas dire si la taille du réseau en ligne provoque des différences dans la structure cérébrale ou si les personnes ayant des structures cérébrales différentes participent à différents niveaux d’activité sociale en ligne.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté 125 étudiants universitaires pour participer à l’étude. Leur première expérience a examiné s’il y avait une association entre les variations du nombre de relations sociales sur Facebook et les variations dans la structure du cerveau. Pour évaluer cela, on a demandé à chacun des participants combien d’amis Facebook ils avaient et ils ont ensuite fait un scanner du cerveau en utilisant l’imagerie par résonance magnétique (IRM). Les chercheurs ont ensuite étudié quelles régions de la densité de la matière grise démontraient une corrélation positive avec le nombre d’amis sur Facebook.

La deuxième expérience a impliqué 40 nouveaux participants. Leur taille de réseau social en ligne a été mesurée et comparée avec les IRM de trois parties spécifiques du cerveau qui ont été trouvés dans l’expérience précédente pour être positivement associés à la taille du réseau en ligne.

Dans les deux premières expériences, les chercheurs ont analysé les données d’une manière qui leur permettait de contrôler l’âge, le sexe et le volume global de la matière grise. C’était pour s’assurer que ces facteurs ne confondaient pas la relation entre la taille du réseau et la structure du cerveau.

La troisième expérience a examiné la relation entre les réseaux en ligne et les relations sociales dans le monde réel. Quatre-vingts des participants ont été invités à remplir un questionnaire qui posait des questions telles que «Si tu devais faire une fête maintenant, combien de personnes inviterais-tu?», «Quel est le nombre total d’amis dans ton répertoire? «Combien d’amis avez-vous en dehors de l’école ou de l’université?

Une dernière expérience a examiné l’association entre la taille du réseau social du monde réel et les résultats de l’IRM pour 65 des participants de la première expérience. Les chercheurs se sont concentrés sur la taille des trois régions qui ont été positivement associées à la taille du réseau en ligne, ainsi que l’amygdale. Quand ils ont analysé les données de cette expérience, ils ont contrôlé la taille du réseau social en ligne de la personne dans le but de révéler les régions qui étaient spécifiquement associées aux relations sociales du monde réel.

Quels ont été les résultats de base?

Dans la première expérience, une corrélation positive significative a été trouvée entre la taille des réseaux d’amis Facebook des participants et la densité de la matière grise dans trois régions cérébrales spécifiques (le gyrus temporal moyen gauche, le sulcus temporal supérieur postérieur droit et le cortex entorhinal droit ). C’est-à-dire que plus le réseau Facebook est grand, plus la densité de matière grise dans ces régions est élevée. Il y avait aussi une faible association entre la taille du réseau en ligne et de l’amygdale.

La deuxième expérience, qui a tenté de reproduire les résultats de la première expérience chez 40 nouvelles recrues, a montré une association significative entre la taille du réseau en ligne et la densité de la matière grise dans les quatre régions du cerveau décrites ci-dessus. Cependant, lorsque les chercheurs ont contrôlé la taille du réseau réel de la personne, l’association avec la taille de l’amygdale est devenue non significative.

L’expérience trois a révélé une association positive entre la taille du réseau social en ligne d’une personne et la taille de son réseau réel sur cinq des huit mesures de la taille du réseau réel, y compris:

le nombre de personnes dans le répertoire d’une personne

le nombre qu’ils inviteraient à une fête

le nombre d’amis de l’extérieur de l’école

le nombre d’amis qu’ils enverraient un message texte pour célébrer un événement, et le nombre d’amis qu’ils demanderaient une faveur de

L’expérience finale a montré que la taille du réseau social du monde réel était positivement associée à la taille de l’amygdale droite, mais pas à aucune des autres régions trouvées significatives dans la première expérience.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs concluent que trois structures cérébrales sont positivement associées spécifiquement à la taille du réseau social en ligne, et que l’amygdale droite est associée spécifiquement à la taille du réseau réel.

Ils concluent que, «pris ensemble, nos résultats démontrent que la taille du réseau social en ligne d’un individu est étroitement liée à la structure cérébrale focale impliquée dans la cognition sociale».

Conclusion

Ce fut une petite étude transversale qui a examiné s’il y avait une association entre la participation dans les réseaux sociaux en ligne et la taille des structures cérébrales chez les étudiants. L’étude est capable de montrer qu’il peut y avoir une relation entre les variables mais ne peut pas déterminer si le réseautage social en ligne provoque un changement dans le cerveau des gens, ou si de plus grandes structures cérébrales incitent une personne à former de grands réseaux sociaux en ligne.

L’étude a sélectivement examiné les régions du cerveau qui étaient positivement associées à la taille du réseau, et n’a pas cherché à trouver des régions qui étaient négativement associées à l’activité en ligne. En tant que tel, il ne fournit probablement pas une image complète des liens entre les deux variables.

Ce fut une petite étude, avec les expériences individuelles impliquant souvent moins de 100 personnes. Il est difficile de tirer des conclusions de la recherche impliquant de tels petits groupes, car le hasard est plus susceptible d’avoir influencé les résultats. Les auteurs soulignent certaines limites de l’étude, y compris sa focalisation sur les étudiants universitaires, et disent que la recherche ne peut pas décrire la relation causale entre les variables. Alors que l’étude a montré que les personnes ayant de plus grands réseaux sociaux en ligne avaient des structures cérébrales plus grandes dans des régions spécifiques, on ne sait pas si cela a un impact fonctionnel. D’autres recherches seraient nécessaires pour confirmer la relation entre le comportement de réseautage social et les structures cérébrales.

En supposant qu’il s’agisse d’une relation véritable, il n’est pas clair si ces découvertes ont une application médicale pratique. L’affirmation du Daily Mail selon laquelle Facebook a augmenté la taille de l’amygdale est incorrecte.